Водяной буйвол медленно движется через затененный лес на острове Ринка. Сейчас сухой сезон, поэтому трава шелестит при каждом шаге, и здесь очень жарко. Внезапно через кустарник врывается массивная рептилия размером с взрослого человека. Это дракон Комодо, и прежде, чем буйвол успевает среагировать, он наносит глубокий резкий укус в бедро млекопитающего.



Буйвол стряхивает нападающего и убегает, но через 36 часов падает в обморок, его тело разорено септическими бактериями, занесенными нападавшим из ящера. Дракон с дисциплинированным терпением забирает свой приз в течение часа.



Использование бактерий в качестве оружия кажется невероятной и уникальной стратегией охоты, и так оно и было бы, за исключением того, что описанный выше сценарий совсем не так, как работают укусы комодского дракона.



Драконы Комодо приобрели заслуженную репутацию эффективных и жестоких хищников, терроризирующих все, от обезьян до домашнего скота в своих небольших домах на индонезийских островах. Частью этой репутации является рот, якобы кишащий патогенными бактериями, которыми драконы заражают крупную добычу, которую трудно победить, посредством своего рода «укуса смерти».

На самом деле пасть дракона полностью свободна от этого микроскопического усилителя укуса, и исследования последних лет показали, что эти гигантские ящерицы могут использовать вместо бактерий: яд.

Два взрослых дракона Комодо отдыхают на острове Ринка. Фото: Джейк Бюлер



Создание мифа

Честно говоря, идея о том, что драконы Комодо используют смертельно грязные червячки, не коренится в городской легенде - до относительно недавнего времени это было единственное объяснение, которое действительно отстаивали ученые.

Гипотеза зародилась в 70-х и 80-х годах, примерно в то время, когда герпетолог Вальтер Ауффенберг провел целый год, живя на острове Комодо и изучая, как живут и охотятся драконы. До этого драконы были известны своим статусом самых крупных ящериц на планете и очевидной опасностью для людей и домашнего скота, но об их биологии и поведении было мало что известно.

Ауффенберг рассказал, что видел, как драконы нападают на водяных буйволов, которые, размером с ящерицы, намного превосходили рептилий. Часто драконы не могли убить свою цель, просто кусая и ранив животное, прежде чем оно сбежало. Но бизон продержался недолго. В считанные дни они поддались отвратительной системной инфекции, став легко побеждаемой пищей для драконов острова. Когда Ауффенберг предположил, что болезнь могла возникнуть из-за укуса дракона, идея о вооруженной инфекции как об уникальном средстве убийства жертвы, намного более крупной и могущественной, чем он сам, стала слишком соблазнительной, чтобы не рассматривать ее как реальную возможность.

Изображение: Артуро де Фриас Маркес / Wikimedia Commons

Дебаты Венома

Идея бактериального укуса сохранялась на протяжении десятилетий и была подкреплена исследованиями, в ходе которых были выявлены бактерии во рту драконов Комодо, которые считались «потенциально патогенными».Но в 2013 , Исследователь из Университета Квинсленда Брайан Фрай и его коллеги развеяли эту идею.

Фрай и его команда проанализировали образцы бактерий изо рта дракона и не смогли найти ни одного вида флоры ротовой полости, которая существенно отличалась бы от таковой у других плотоядных животных. Они также определили, что бактерии, идентифицированные в предыдущей работе, были в основном обычными, безвредными видами, и что единственная, предположительно сепсисная разновидность не обнаруживалась во рту дракона. В конце концов, бактерии во рту дракона довольно близки к тому, что обитает в недавней трапезе или в окружающей среде рептилий.

Часть мифа об укусе бактерий заключается в том, что драконы Комодо выращивают своих ядовитых воинов за счет того, что кусочки гниющей плоти от предыдущего приема пищи во рту и вокруг него, пропитанные обильным количеством слюны. На самом деле драконы изначально плохо едят, но сразу после еды хорошо очищаются. При тщательной гигиене полости рта трудно себе представить всю эту штуку с «ядовитым ртом трупа».

Но то, что клыки драконов не заляпаны болезнями, не означает, что они не особенно опасны с другой стороны.

Фрай и его команда заметили кое-что необычное в драконах за годы, предшествовавшие открытию флоры рта. С одной стороны, в 2006 году исследователи опубликовали результаты, которые предположили, что на основе общих, похороненных генов яда между драконами Комодо и их близкими родственниками, общим предком варанов (например, драконов) и змей было бы ядовито в жизни . Три года спустя команда утверждала, что они нашли вещественные доказательства ядовитых желез в челюстях дракона Комодо, и что железы вырабатывали белки, которые, вероятно, вызывали резкое снижение артериального давления у укушенных жертв.

Считается, что этот яд может работать вместе с острыми загнутыми зубами драконов, которые могут с непревзойденной легкостью измельчать плоть и артерии. Сочетание сильной физической травмы и воздействия яда может вызвать катастрофическую и быструю потерю крови - укус дракона, возможно, эволюционировал, чтобы быстро истекать кровью из добычи, а не вызывать длительную затяжную болезнь.

Что на самом деле ест водяного буйвола?

Но даже это объяснение не стоит за заражением буйволами, встречающими своего создателя. В этом явлении бактерии, безусловно, играют центральную роль, но не так, как первоначально думали ученые.

Водяной буйвол в лесу на острове Ринка Фото: Джейк Бюлер

Комодские драконы на самом деле эволюционировали не для того, чтобы охотиться и поедать водяных буйволов, и ни один из видов не является исключительно островным уроженцем. Сами драконы теперь считаются реликтовой популяцией прежде широкого круга гигантских ящериц, которые когда-то жили по всей Австралазии, а теперь ограничены несколькими маленькими пыльными островами. Водные буйволы были завезены людьми на крошечные острова Комодо и Ринка несколько тысяч лет назад.

Драконы почти наверняка эволюционировали, чтобы поедать добычу гораздо более компактных размеров, больше размером с собаку или маленькую свинью; животных, пожалуй, намного легче осилить и истечь кровью в короткие сроки.

Вот драконы; пейзаж острова Ринка в засушливый сезон 2014 г. Фото: Джейк Бюлер

Современные драконы Комодо выживают, бросаясь на буйволов, когда не могут поймать молодого оленя или обезьяну. В лучшем случае буйвол получает глубокие порезы, но не смертельный. Затем они уходят дуться в грязи. На материковой части Азии у водяных буйволов есть доступ к многочисленным болотам и болотам, но в Стране Драконов они ограничены илистыми ямами, которые часто заражены их собственными фекалиями.

Это, конечно, среда, благоприятная для заражения, когда речь идет о зияющих ранах.

Водяной буйвол демонстрирует поведение валяться в грязи, которое может быть причиной инфекций, возникших после укуса дракона. Фото: Джейк Бюлер

Возможно, именно так на самом деле произошли легендарные инфекции, позволив драконам, наконец, насытиться через несколько дней после единственной резкой атаки. Это означало бы, что драконы - просто удачливые буйволы, которые при ранении ведут себя так непреднамеренно саморазрушительно. Путаница по поводу укуса драконов может быть результатом странной экологической ситуации, в которой драконы и крупные млекопитающие острова оказались запертыми.

ВИДЕО: Дракон Комодо отравляет буйвола

Остается провести множество исследований предполагаемого яда драконов Комодо, потому что на данный момент все еще не совсем ясно, что вообще делают обнаруженные соединения или как яд будет работать. Тем не менее, одно совершенно ясно: хотя пасть дракона - неприятный, мощный инструмент хищника, она не грязная.